Descubren el gen de la juventud


EE.UU. | Ciencias y Tecnología
Publicada:2011-07-01
Por Mayra José P Braca

Un grupo de investigadores del MIT acaba de anunciar el hallazgo de un gen cuya activacin permite que las clulas rejuvenezcan y vivan dos veces ms tiempo de lo normal



Activando el gen en clulas de levadura muy envejecidas, los investigadores consiguieron que stas vivieran el doble de tiempo de lo normal
Como sabemos muy bien, las clulas humanas tienen un ciclo de vida muy limitado. De hecho, slo pueden renovarse un nmero determinado de veces antes de morir. Existe, sin embargo, una excepcin a esta regla universal: El contador de la esperanza de vida celular se pone a cero cuando se trata de crear nuevas clulas destinadas a la reproduccin. Es la razn, por ejemplo, de que los hijos engendrados por varones de veinte y de ochenta aos tengan, los dos, las mismas expectativas de vida.

Por desgracia, la ciencia ignora cul es el mecanismo que permite este extraordinario reseteo de las clulas humanas y, hasta ahora, los esfuerzos por desentraar el misterio han sido en vano. Aunque las cosas pueden estar a punto de cambiar.

En efecto, un grupo de bilogos del MIT (Massachussets Institute of Technology) ha conseguido localizar un gen que parece ser el responsable de este proceso. Los resultados son muy prometedores: activando el gen en clulas de levadura muy envejecidas, los investigadores consiguieron que stas vivieran el doble de tiempo de lo normal.

Si el mecanismo funciona de la misma forma en las clulas humanas, el equipo del MIT podra haber dado con la clave para mantener la juventud durante mucho ms tiempo. O por lo menos eso es lo que piensa la biloga Angelika Amon, uno de los autores de un artculo recin publicado en Science: Si podemos identificar qu genes participan en el rejuvenecimiento, podremos disear, por medio de la ingeniera gentica, formas de activarlos en las clulas normales.

Se dividen treinta veces

Pero veamos qu es exactamente lo que han podido ver los bilogos del MIT. Las clulas de levadura (con las que se han realizado los experimentos) se dividen, normalmente, unas treinta veces antes de morir. Y resulta muy fcil distinguir, por su aspecto, las clulas viejas de las jvenes.

Las ms ancianas, en efecto, han sufrido durante su vida una serie de cambios muy visibles y que incluyen, entre otros, la acumulacin de fragmentos extra de ADN y de protenas o la presencia de estructuras anormales, especialmente en los nucleolos, los almacenes de protenas y cidos nucleicos que se encuentran en el interior del ncleo de las clulas y que sirven para fabricar nuevas protenas.

Sin embargo, los cientficos no est seguros de cules de estas caractersticas fsicas son realmente importantes en el proceso de envejecimiento. En realidad -explica Angelika Amon- nadie sabe con exactitud qu es el envejecimiento. Sabemos que estas cosas ocurren, pero no sabemos cul de ellas terminar por matar una clula o por hacer que enferme.



Proceso de rejuvenecimiento

Las clulas de levadura se reproducen mediante un tipo de divisin celular llamada meiosis, una especie de doble divisin que permite, al final del proceso, la aparicin de cuatro nuevas clulas. Y los bilogos del MIT observaron que los signos de envejecimiento celular desaparecen casi por completo al final de la meiosis. Lo cual, para Angelika Amon, es un autntico proceso de rejuvenecimiento.

Los investigadores se dieron cuenta de que la clave estaba en un gen llamado NDT80, que se activaba al mismo tiempo en que se produca este rejuvenecimiento. Para comprobarlo, activaron el gen el clulas que no se estaban reproduciendo. Y el resultado fue que esas clulas vivieron el doble de tiempo de lo normal. En palabras de Amon, tomamos clulas viejas y las volvimos jvenes otra vez.

Adems, en las clulas viejas con el gen NDT80 activado, el nico signo de envejecimiento que cambi o desapareci por completo fue precisamente el de las deformidades en los nucleolos, lo que sugiere que es precisamente all donde se encuentra el motor que pone en marcha el proceso de envejecimiento.

Este espectacular hallazgo, sin embargo, no es definitivo. De hecho, la protena que fabrica el gen NDT80 es un factor de transcripcin o , dicho de otra forma, una clase de protena cuya misin principal es la de activar otros genes. Por eso, los bilogos del MIT intentarn ahora localizar cules son esos otros genes a los que el NDT80 est apuntando y que podran tener, tambin, un papel importante en el proceso de envejecimiento.

En paralelo, los investigadores estudiarn tambin los efectos que produce el NDT80 en criaturas ms complejas, como el gusano C. elegans. Y se dedicarn a estudiar los efectos de un gen anlogo que poseen los ratones, llamado P63, lo que nos dar una idea muy clara de cmo funciona el proceso recin descubierto en los mamferos. Por cierto, los seres humanos tambin disponemos del P63, lo que deja abierta la puerta a nuevas y prometedoras investigaciones.





Por:Jos manuel nieves/ABC




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